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인도차이나 반도 중심에 위치한 라오인민민주주의공화국(Lao People’s Democratic Republic, 이하 라오스)은 북쪽으로는 중국 (416km), 북서쪽으로는 미얀마(236km), 서쪽으로는 태국(1,835km), 남쪽으로는 캄보디아(492km), 그리고 동쪽으로는 베트남(1,957km) 국경을 접하고 있다.

 

총 면적 236,800km² 중 약 70%의 영토는 산지이며 씨엥쿠앙(Xieng Khouang)주의 최고 해발은 2,820m에 달한다. 특히 라오스 북부지방과 베트남 접경 지역은 험한 산악지대이다.

 

라오스 서부지방을 흐르는 메콩강은 부분적으로는 태국과의 자연적인 국경을 이루고 있다. 메콩강은 라오스 영토의 약 1,900km에 걸쳐 흐르면서 라오인들의 생활 방식을 결정짓는 중요한 역할을 한다. 메콩강은 라오스 남쪽으로는 20km 폭으로 흐르면서 수많은 섬들을 형성한다.

 

 

위치 및 영토

 

라오스는 동남아시아의 인도차이나반도 중심부에 위치해 있다. 북위 14-23도, 동경 100-108도 사이에 놓여 있으며 남북으로 1,700km 가량 뻗어있는 라오스는 동남아시아 국가 중 유일한 내륙 국가이다.

 

총 면적 236,800km²에 달하는 라오스의 지형은 산지, 고원, 평원, 이 세가지 지형적 특성을 뚜렷이 나타낸다. 산지와 고원지대는 총 면적의 삼분의 일을 차지한다.

 

평균 고도가 1,500m에 달하는 높은 산들이 라오스 북부지방의 상당한 면적을 차지한다. 라오스에서 가장 높은 세 개의 산은 씨엥쿠앙(Xieng Khouang)주에 있는 푸엔(Phou Ane) 고원에 자리잡고 있는데, 최고봉이 2,820m 에 달하는 푸비아(Phou Bia)산과 그 다음으로 푸싸오(Phou Xao)산(2,690m),  푸쌈쑴(Phou Xamxum)산(2,620m)이 있다. 안남산맥(Annamite Range)인 푸 루앙(Phou Luang)은 남동쪽의 푸엔 고원에서 캄보디아의 국경까지 펼쳐진다. 또 다른 고원으로 캄무안주(Khammouane Province)의 나까이 평원(Nakai Plateau)과 남부지방의 볼라벤 고원(Bolaven Plateau)이 있는데, 이들 모두 해발 1000m가 넘는다.

 

라오스의 평원지대는 메콩강을 따라 펼쳐지는 크고 작은 평원 지역으로 이루어져 있다. 가장 큰 비안찬 평원(Vientiane Plain)은 남움강(Nam Ngum River) 하류에 자리잡고 있다. 사반나켓 평원(Savannakhet Plain)은 세방파이 강(Sebangfai River)과 세방히엥 강(Sebanghieng River) 하류에 위치하며, 메콩강 지역의 참빠삭 평원(Champasack Plain)은 태국과 캄보디아 국경까지 뻗어 있다. 비옥한 토양의 이 평원들은 라오스 전체 곡창지대의 25%를 차지한다.

 

라오스에는 수많은 강과 천이 있는데, 라오스의 가장 긴 강인 메콩강은 북쪽에서 남쪽으로 흐르며 그 길이는 1,898km달한다. 그 중 919km의 구역이 태국과 국경을 이루고 있다. 메콩강으로 유입되는 수량의 약 60%가 라오스에서 흘러나온다. 이러한 강과 지류들은 라오스 수력발전에 크게 기여할 전망인데, 특히 메콩강 하류 지역에서는 51%의 전력이 생산될 가능성이 있어 주목된다.

 

 

라오스의 국화, 독참파(Dok Champa)

 

라오스의 국화, 독참파(Dok Champa)독참파는 또 다른 이름인 프랜지파니(frangipani)로 더 잘 알려져 있다. 달콤한 향기를 가진 이 열대의 식물은 라오스 전역에서 볼 수 있는데 특히 사원이나 승원을 장식하는 데 많이 쓰인다. 손님을 맞이할 때 환영의 의미로 흰색과 노란색 독참파로 만든 꽃 목걸이를 걸어주기도 하고, 특정 행사에서 장식용으로 이 꽃을 걸어두기도 한다. 그 용도에 관계없이 라오스인들에게 있어서 독참파는 ‘삶의 기쁨과 진정성’을 의미한다.

 

문화

 

라오스 사람들은 정직하고 친절하며 예의범절을 매우 중시한다. 예절 문화가 다른 국가의 여행객들은 라오스 기본 예절을 익히고 가는 것이 좋다.

 

라오스 사람들은 ‘놉(Nop)’이라는 전통 인사법을 사용하는데, 이는 합장한 손을 몸에 닿지 않게 기도하듯이 가슴 앞에 놓는 것이다. 마주한 손을 높이 할수록 더 깊은 존경을 나타내는데, 그렇더라도 코의 높이를 넘어서는 안 된다. 자신보다 지위가 높은 사람이나 연장자에게 공손하게 인사할 때는 고개를 살짝 숙여 두 손을 모은 상태에서 “사바이디(Sa Bai Dee)” 라고 말한다. 이러한 인사는 유감을 나타내거나, 작별인사, 감사의 뜻을 전할 때도 종종 사용된다. 하지만 외국인과 인사할 때는 악수로 인사를 대신하기도 한다.

 

라오스 사람들은 신체적으로도 그렇지만 정신적인 의미에서 발을 가장 낮은 것으로 여기므로 발로 사물을 만지거나 상대방의 신체를 접촉하지 않도록 주의해야 한다.

 

 

인구

 

라오스의 인구는 약 620만 명이며 인구밀도는 1km²당 23명이다. 라오스에는 49개의 소수민족이 거주하는데, 이들은 크게 4개의 언어권으로 구분된다.

 

* 라오-따이어족(Lao-Tai)은 8개의 민족으로 구성된다 (라오족, 푸타족, 타이족, 루족, 그누안족, 융족, 색족, 타이느아족)

* 몬-크메르어족(Mon-Khmer)은 32개(크무족, 쁘라이족, 싱무족, 콤족, 틴족, 이두족, 빗족, 라멧족, 삼따오족, 까땅족, 마꽁족, 뜨리족, 뜨리엥족, 따오이족, 예족, 브라오족, 바락족, 까뚜족, 오이족, 끄리엥족, 이루족, 수아이족, 그나흔족, 라비족, 깝깨족, 크메르족, 뚬족, 응우엔족, 므앙족, 끄리족)의 민족으로 구성된다.

* 티벳-버마어족(Tibeto-Burmese)은 7개의 민족(아카족, 싱가사리족, 라후족, 실라족, 하이족, 롤로족, 호족)으로 구성된다.

* 흐몽-루메인어족(Hmong-Loumein)족은 흐몽족과 루메인족으로 구성된다.

 

라오스의 다양한 민족들은 전국 각지에 두루 거주하며, 그들만의 고유한 전통, 문화와 언어를 간직하고 있다.

 

 

종교

 

라오스에 불교가 처음으로 들어온 것은 8세기경이다. 이를 뒷받침하는 당시의 불상과 비석이 비안찬 근교 반딸랏(Ban Talat)에서 발견되었으며 현재는 호쁘라께오(Hor Pra Keo) 박물관에 전시되어있다. 란쌍 왕국이 라오스 전역을 통일하면서 14세기 파움(Fa Ngum) 왕은 불교를 국교로 채택하고 정령숭배나 기타 영혼숭배를 금지하였다. 그의 종교 정책에 의해 테라바다 불교(Theravada Buddhism), 즉 상좌불교의 신앙에 기초한 라오 문화가 발전하게 되었다.

 

오늘날의 상좌불교는 라오스 전체 국민의 약 90%가 믿고 있는 국가적 종교로 자리잡았다. 라오인들의 불교신앙은 그들의 일상생활 곳곳에 스며들어 있으며 라오스 사회 전체에 큰 영향을 미친다. 라오스의 여성들은 매일 아침 승려에게 이른바 보시를 베푸는데, 이러한 행위는 윤회를 벗어나기 위해 공덕을 쌓으려는 행위인 것이다. 라오스 남성은 평생에 한 번 짧은 기간이라도 승려가 되어야 하는데, 이들은 전통적으로 우기의 약 3개월 동안 사원에 머물며 승려 생활을 한다. 하지만 오늘날에는 1~2주 정도로 그 기간이 단축되고 있다.

 

라오스의 예술

 

라오스의 특징 중 하나는 민족과 문화의 다양성이다. 라오스 사람들의 생활 모습을 반영하는 수많은 전통예술과 수공예품에서부터 이러한 전통예술의 토대가 되는 종교예술과 건축 등 풍부한 문화유산을 지니고 있다.

 

라오스의 특색이 깃든 다양한 기념탑과 건축양식을 라오스 전역에서 엿볼 수 있다. 가장 뛰어난 건축물 중 하나는 비안찬(Vientien) 시에 위치한 거대한 크기의 신성한 파고다인 탓루앙(That Luang)이다. 탓루앙의 돔 모양 지붕과 네 개의 모퉁이로 이루어진 상부구조는 라오스 곳곳에 세워진 유사한 기념탑들의 원형이다. 이 파고다는 부처의 생을 기리기 위한 것이며, 많은 불탑이 부처의 신성한 유골(부처의 신체 일부분)을 보관하고 있다고 한다.

 

일반적으로 상좌불교(Hinayana Buddhists)에서는 시체를 화장한 뒤, 사원(왓 wat) 곳곳에 세워진 불탑 안에 유골을 보관한다. 각양각색의 건축양식은 라오스의 수많은 불교사원에서 찾아볼 수 있다. 라오스의 건축양식은 사원과 승원의 지리적 위치에 따라 크게 세 가지로 나눌 수 있다. 비안찬에 있는 사원의 경우 벽돌을 토대로 치장벽토가 발린 커다란 직사각형 건축물로 높은 지붕이 특색이다. 루앙쁘라방(Luang Prabang)의 사원은 비안찬과 달리 지붕이 매우 편평하고 낮아 거의 땅에 닿을 정도이다. 두 양식과는 달리, 씨엥쿠앙(Xieng Khouang) 사원의 지붕은 단층으로 되어있다.

 

 

전통춤과 음악

 

라오스는 다른 이웃 나라들과 차별화 되는 독특한 종교예술을 보여준다. 대표적으로는 “비를 부르는 불상(Calling for Rain)” 그림을 들 수 있는데, 부처가 팔을 밀착시킨 채 손가락으로 바닥을 가리키고 있는 형상을 띤 이 불상은 다른 동남 아시아 국가의 전통 불교미술에서는 찾아 볼 수 없다. 라오스의 고전 문학에서도 종교적인 색채가 매우 두드러지는데, 특히 인도의 서사시 라마야나(Ramayana)의 라오스 판인 파락파람(Pha Lak Pha Lam)이 대표적이다.

 

라오스의 불경은 수백 년 전 야자 잎에 기록되어 여러 불교사원에 보관되어 왔는데, 오늘날 이러한 문화재를 보존하기 위해 많은 노력을 기울이고 있다.

 

라오스 문화가 자랑하는 또 다른 면모는 전국민의 사랑을 받는 민속음악이다. 특히, 주로 연주되는 캔(Khaen)이라는 전통 관악기가 있는데, 이는 단단한 나무 울림통에 대나무 리드(reed)가 두 줄 끼워진 형태이다. 캔은 보통 활 모양의 현악기인 소(Saw)와 함께 연주된다. 라오스 민속춤인 람봉(Lamvong)은 처음에 서로 빙빙 돌며 춤을 추다가 마지막에는 각자 추는 원, 짝지어 추는 원, 전원이 함께 추는 원, 이렇게 세 개의 원을 만들며 진행되는 춤이다.

 

예절

 

라오스의 사원(왓, Wat)을 방문할 때는 반드시 단정한 복장을 하고 사원의 실내에 들어가기 전에 신발을 벗어야 한다. 반바지나 소매가 없는 상의는 피하는 것이 좋다.

 

사원이나 개인 주택에 들어설 때는 신발을 벗는 것이 예의다. 고상 가옥 형태인 라오스의 집에 들어갈 때는 신발을 벗어 계단에 놓으면 되고, 실내에서는 낮은 의자나 방석 위에 앉는다. 남성은 일반적으로 양반다리를 하거나 다리를 한쪽으로 모으며, 여성은 주로 후자를 따른다. 라오스 사람들은 손님을 맞이할 때 차나 과일 등을 제공 하는데 그들의 호의는 거절하지 않는 것이 좋다.

 

라오스 사람들은 신체 부위 중 머리를 가장 중요하게 여기는 반면, 발을 가장 불결한 것으로 여기므로 함부로 남의 머리를 만지거나 발로 사람을 가리켜서는 안 된다. 공공장소에서 남녀간의 지나친 애정 행위를 삼가며, 특히 여성은 승려의 몸에 손을 대서는 안 된다.

 

기후

 

라오스는 1년 내내 덥고 습기가 많은 온화한 열대기후이다. 라오스의 열대기후는 우기와 건기로 구분되는데 우기는 5월초부터 9월말까지이며, 건기는 10월부터 다음 해 4월경까지 계속된다. 하지만 꽤 쌀쌀한 계절도 있다. 메콩강 계곡의 온도는 10도와 40도 사이를 오간다.

 

 

여행시기

 

라오스를 방문하기에 가장 좋은 시기는 11월에서 4월 사이이다. 3월부터 5월까지는 가장 더우며, 이 시기의 하천 여행은 불가능하다. 1월~4월 사이의 하절기에 라오스를 방문하는 경우 면으로 된 얇은 옷과 선글라스, 모자 등을 챙기도록 한다. 특히 선크림과 벌레퇴치 스프레이는 필수품이다. 11월~12월 사이에 라오스를 방문 할 때는 심한 일교차나 라오스 북부 산악지대의 추운 날씨를 고려하여 스웨터, 자켓 등 따뜻한 겨울 옷을 준비하도록 한다. 5월~10월 사이인 우기에는 방수재질의 옷과, 사원 방문 시 쉽게 벗을 수 있는 간편한 운동화나 샌들을 착용하는 것이 편리하다.

 

통화

 

라오스의 공식 화폐는 낍(kip)으로 현재 사용되는 화폐의 종류는 500, 1,000, 2,000, 5,000, 10,000, 20,000, 50,000낍이 있다. 이외에도 미국 달러, 유로, 태국 바트도 쓰인다. 한국에서는 라오스 돈으로 직접 환전되지 않기 때문에 라오스 현지 은행이나 공항 또는 환전소에서 환전 해야 한다.

 

신용카드

 

비자(Visa)카드 사용이 가장 일반화 되어 있으며 비안찬(Vientiane)과 루앙쁘라방(Luang Prabang), 사반나켓(Savannakhet), 참빠삭(Champasack) 등을 비롯한 대도시의 은행, 호텔 및 음식점 등에서 마스터(Master)카드와 아메리칸 익스프레스(American Express)카드 또한 사용이 가능하다.

 

전력

 

대표적인 인구밀집지역과 주요 도시에서는 24시간 사용이 가능하다.

 

인터넷

 

대도시의 여러 호텔, 게스트하우스, 식당에서 인터넷 접속이 가능하다. 주도(provincial capital)에서는 인터넷 카페가 눈에 띄지만, 시골에서는 인터넷 접속이 어렵다.

 

언어

 

공식언어는 라오어이지만, 주요 관광지에서는 영어도 흔히 쓰인다. 대부분의 경우 중국어, 베트남어, 태국어로도 소통이 가능하다. 1970년대와 1990년대 사이에 유럽으로 유학을 가서 고등교육을 받은 사람들이 많기 때문에, 이들은 불어, 독일어, 러시아어를 비롯한 기타 유럽어를 구사하기도 한다.

 

전화

 

국제직통전화(IDD)가 널리 보급되어 있다. 현지 발행의 선불식 SIM 카드를 사서 핸드폰에 장착하는 방법도 있다.

 

우편

 

모든 주도(主都)에는 우체국이 있어서, 편지나 소포를 보낼 수 있다. 비안찬 시에는 디에치엘(DHL) 사무소와 페덱스(FedEx) 사무소가 있다.

 

시간

 

라오스 시간은 그리니치 평균시보다 7시간 빠르다. (한국보다 2시간이 느리다)

 

아이와 여행하기

 

라오스는 안전하고 조용한 나라로 어른, 아이 할 것 없이 누구에게나 여행하기 좋은 곳이다. 라오스 국민은 아이들을 무척 좋아한다. 아이를 데리고 방문할 경우, 라오스 사람들과 대화할 수 있는 기회가 많아질 것이다.

 

보건

 

라오스에서는 기본적인 의료서비스만 제공되므로 사전에 예방조치를 통해 질병을 막는 것이 중요하다. 충분히 익힌 음식을 먹고, 병에 든 생수를 마시고, 위생적으로 생활하고, 모기에 물리지 않게 조심하고, 신체를 보호할 수 있는 의복을 입어야 한다.

 

 

 

<출처-라오스관광청>

 

 

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